(leer en español abajo) Dr. Sunita Cooke: From Science Teacher to Education Trailblazer

The president/superintendent of MiraCosta College fights for equal opportunity for all

“Even in India, we were a minority religion. Only 2% of the population was Christian, but 98% was Hindu. And so, from the time of my birth I was always a part of a minority group. And we don’t use that word “minority” anymore, but it kind of helps you understand that I’ve always sort of been an “other” in the places where I am. And so, I try to be really mindful of what that feels like and how you really feel that you don’t belong. And you’re given that signal almost every day. And so, I think that’s something we try to address at MiraCosta College. Because it is painful. It sends a negative signal to people that they’re not welcome and that they don’t belong. And that’s the exact opposite of how we want people to feel at MiraCosta.”

Dr. Sunita Cooke, the President/Superintendent of MiraCosta College says the school is “committed to making sure that we don’t leave anyone behind or leave people unserved.”

She knows what it is like to be feel out of place. North County Informador spoke to her about how her own experiences have helped her understand students’ journey maneuvering the community college system.

Born in India, Dr. Cooke moved to the United States with her family when she was about five. The Indian government allowed them to take eight dollars per person, so her family arrived in this country with 40 dollars and hope for a good education for their children.

“Part of what motivated my parents to leave India was that we had a caste system in place. And that caste system determined at the moment of your birth…what you would do as an occupation, who you would marry, how much money you would make, if you would get an education or not get an education.”

She says her family believed in a culture where all people could have more opportunity. They knew education was a key to that opportunity.

But the road was rife with obstacles. “I would say hardship has been a part of my life throughout. I mean, we came here literally with nothing. Our family had very few resources,” she says.

Her experience helps her relate to her students, and today, she honors her past by working with them at MiraCosta. “What drives me is really making sure that we have opened doors to people who seek a better life, better opportunity, and that we are mindful that not everybody comes to this place with the same opportunity, or the same background,” she says.

She says community college is there to support students on their educational career journey.

“It certainly is what MiraCosta College is about,” she says. “Where we try to be available to all those in our community that seek an opportunity for a better life, a better education, a better career.”

Making Decisions

Dr. Cooke understands that the educational path is rarely a straight line. “I didn’t make the right choice necessarily when I started college,” she says. She first studied law, but soon realized her path was in science and math. “And so, I changed my major after my first year of college,” she says. “I always tell students, ‘Don’t ever feel like you’ve made a mistake. Everything that you learn in college is learning what you do like, what you don’t like, what you do want to be doing, and how you want to spend your time thinking.’”

MiraCosta can offer students the space to make these decisions without employing so many resources. The college offers scholarships and grants to help students attend free for two years so that they don’t get into debt and can more easily pay later university costs. “Only a very small percentage of our students actually take out loans to go to college” she says.

She asks us to remember that student success and equity are the heart of what the school does, and she offers some advice for students who may be facing challenges.

“Sometimes it’s hard to believe in yourself because of all of the messages that you may have received throughout your lifetime,”she says, but MiraCosta is there to help along the way.

“There is no one that gets to their endpoint, no one gets to their career goal without having significant support from others.” She tells students not to be shy about asking for help, because the entire community of the three campuses is there to offer that support.

At all three campuses, she says they are currently using funds to build a gateway “that helps students start strong,” where they can find all the services they need in one place, including financial aid, admissions and records, and counseling. “Right now, you have to kind of go hunting around for them, and it’s not easy to find, and that becomes a barrier for students,” she explains.

The planned construction that is currently being designed will help future students navigate the services more efficiently. “We’re really excited about it,” she says.


Role Models and Trailblazers

Dr. Cooke’s first teaching position was at a community college in Houston, Texas, where she was the only woman in sciences at the time and was one of two faculty members of color at the school.

“So, I have a long history of understanding what it’s like not to fit the traditional norm, to be a woman in science, to be a woman of color in science. I have a lot of compassion for people who look around the room and feel like they don’t belong because I’ve spent a lot of my life under those kinds of circumstances,” she told us.

She is grateful for all the role models who have opened doors for her and says she is doing the same for others.

To knock down barriers, she talks about the focus on underserved student groups. MiraCosta College is a Hispanic-serving institution, with about 40% of students from this background.

Last year, the school was ranked in the top 3–4% for graduating Latino students, according to Dr. Cooke. “That’s the result of our college having focused on student success and eliminating equity gaps for our students for over seven years now,” she says.

Latino students have increased their associate degree attainment by 85% over this time, 15% higher than the overall increase.

“That’s how we close equity gaps,” says Dr. Cooke. “Similarly, we’ve experienced those increases for our African American students as well as Pacific Islanders.”

The school also attempts to make sure the faculty mirrors the representation in the community.

Dr. Cooke leads the efforts to reach out, both on and off campus. “I’m often invited to go to Día de los Muertos events or other events in the community,” she told us. This outreach helps students feel comfortable on campus, she says. “There is always a space for you here at MiraCosta.”

La Dra. Sunita Cooke: Inmigrante pionera rompe barreras en la educación

La presidente/superintendente de MiraCosta College lucha por la igualdad de oportunidad para todos

“Aun en India éramos de una religión minoritaria. Solo el 2 % de la población era cristiana, pero el 98% era hindú. Así que, desde el momento de mi nacimiento siempre fui parte de un grupo de minorías. Y ya no usamos esa palabra “minoría”, pero en algo ayuda a entender que siempre he sido como una “otra” en los lugares donde estoy. Así que, trato de estar muy consciente de lo que se siente eso y de cómo uno realmente siente que no pertenece. Y se te muestra esa idea casi todos los días. Así que, creo que es algo que intentamos abordar en MiraCosta College. Porque duele. Manda una señal negativa a la gente de que no está bienvenida, de que no pertenece. Y es justo lo opuesto de lo que queremos que la gente sienta en MiraCosta.”

La Dra. Sunita Cooke, la presidente/superintendente de MiraCosta College, dice que la escuela está “comprometida con asegurarse de que no dejemos atrás a nadie, ni que se queden desatendidos”.

Ella sabe lo que es sentirse fuera de lugar. North County Informador habló con ella de cómo su propia experiencia le ha ayudado a comprender el trayecto de sus alumnos al pasar por el sistema del community college.

Nacida en India, la Dra. Cooke llegó a Estados Unidos con su familia cuando tenía unos cinco años. El gobierno indio les permitió llevar ocho dólares por persona, por lo que su familia llegó a este país con 40 dólares y la esperanza de una buena educación para sus hijos.

“Una parte de lo que motivó a mis padres a que dejaran India fue que había un sistema de castas. Y ese sistema de castas determinaba al momento del nacimiento…lo que se pudiera hacer como empleo, con quién uno se casara, cuánto dinero se ganara, si se consiguiera una educación o no”.

Ella dice que su familia creía en una cultura donde toda la gente pudiera tener más oportunidad. Sabían que la educación era la clave de esa oportunidad.

Pero el camino estaba lleno de obstáculos. “Yo diría que las dificultades han sido parte de mi vida siempre. Digo, llegamos aquí literalmente sin nada. Nuestra familia tenía muy pocos recursos”, dice.

Su experiencia le ayuda a relacionarse con sus alumnos, y hoy, hace honor a su pasado al trabajar con ellos en MiraCosta. “Lo que me impulsa es realmente asegurarme de que hayamos abierto las puertas a la gente que busca una vida mejor, una oportunidad mejor, y estar conscientes de que no todo mundo llega a este lugar con la misma oportunidad, o los mismos antecedentes”, dice.

Ella dice que el community college está para apoyar a los alumnos en su trayecto educativo. “Es seguramente de lo que se trata MiraCosta College”, dice. “Donde intentamos estar disponibles para las personas en nuestra comunidad que buscan la oportunidad de una vida mejor, una educación mejor, una carrera mejor”.

Toma de decisiones

La Dra. Cooke comprende que el camino hacia la educación pocas veces es derecho. “No tomé necesariamente la elección adecuada cuando empecé en la universidad”, dice. Primero estudiaba leyes, pero pronto se dio cuenta de que su camino iba por la ciencia y las matemáticas. “Así que, cambié mi carrera después de mi primer año de universidad”, dice. “Siempre digo a los alumnos, ‘Nunca se sientan que se han equivocado. Todo lo que aprenden en la universidad es aprender qué es lo que te gusta, qué no te gusta, lo que quieres estar haciendo y cómo quieres pasar tu tiempo al pensar en algo”.

MiraCosta puede ofrecer a los alumnos el espacio para tomar estas decisiones sin emplear tantos recursos. El college ofrece becas y subvenciones para ayudar a los alumnos a asistir gratis durante dos años, para que no se endeuden, y después puedan pagar sus gastos universitarios con más facilidad. “Solo un porcentaje muy pequeño de nuestros alumnos pide préstamos para asistir al college”, dice.

Nos pide recordar que el éxito de y la equidad entre los alumnos están al núcleo de lo que la escuela hace y ofrece consejos para los alumnos que pudieran enfrentar retos.

“A veces es difícil creer en ti mismo por todos los mensajes que pudieras haber recibido a lo largo de tu vida”, dice, pero MiraCosta está para ayudar en el camino.

“No hay nadie que llegue a su objetivo, nadie llega a la meta de su carrera sin contar con un apoyo significativo de los demás”. Ella pide a los alumnos no sentirse cohibidos para pedir ayuda, ya que la comunidad entera de los tres planteles está para ofrecer ese apoyo.

En los tres planteles, dice que están usando fondos para construir un portal “que ayude a los alumnos a comenzar bien”, donde puedan encontrar todos los servicios que requirieran en un solo lugar, entre estos la asistencia financiera, admisiones, archivos y asesoría. “En este momento, tienes que ir a buscarlos y no es fácil encontrarlos y esto se convierte en una barrera para los alumnos”, explica.

La construcción que se está diseñando ahora ayudará a los alumnos a futuro a navegar los servicios de manera meas eficaz. “Realmente nos emociona eso”, dice.


Modelos a seguir y pioneros

El primer puesto como profesora de la Dra. Cooke fue en un community college en Houston, Texas, donde era la única mujer en las ciencias en aquel momento y era una de dos profesores de color en la escuela.

“Entonces, tengo una larga historia de comprender cómo es no encajar dentro de la norma tradicional, ser una mujer en las ciencias, ser una mujer de color en las ciencias. Siento compasión por la gente que mira a su alrededor y siente que no pertenece porque he pasado gran parte de mi vida en esa clase de circunstancias”, nos dijo.

Está agradecida por todos los modelos a seguir que le han abierto las puertas y dice que ahora hace lo mismo para los demás.

Para derrumbar barreras, habla del enfoque en los grupos de alumnos marginados. MiraCosta College es una institución que sirve a los hispanos, y más o menos el 40 % de los alumnos son de esta etnia.

El año pasado, a la escuela la colocaron entre las mejores 3 a 4 por ciento en tasas de graduación de alumnos latinos, según la Dra. Cooke. “Es el resultado de que nuestro college se ha enfocado en el éxito de los alumnos y en eliminar las brechas de equidad durante siete años”, dice.

Los alumnos latinos han aumentado en la obtención de grados AA en un 85 % durante este tiempo, una cifra 15 % más alto que para los alumnos en general.

“Así se cierran las brechas de equidad”, dice la Dra. Cooke. “De la misma manera, hemos visto estos aumentos entre nuestros alumnos afroamericanos y los de etnias de las islas del Pacífico”.

El college también busca asegurarse de que los docentes reflejen la representación dentro de la comunidad.

La Dra. Cooke dirige los esfuerzos para conectarse con la gente, dentro del plantel y fuera de él. “Me invitan seguido a eventos de Día de los muertos u otros eventos en la comunidad”, nos contó. Esta conexión ayuda a que los alumnos se sientan más cómodos en el plantel”, dijo. “Siempre hay un espacio para ustedes en MiraCosta”.





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